Harold Clayton Urey nasceu no estado norte-americano de Indiana a 29 de Abril de 1893, falecendo na Califórnia a 5 de Janeiro de 1981.

Formou-se na Universidade de Montana (1917), doutorou-se em Química na Universidade da Califórnia (1923), e especializou-se em Física atómica com Niels Bohr na Universidade de Copenhaga (1923-1924). Foi galardoado com o Prémio Nobel da Química (1934), por ter conseguido obter o deutério (1932).

Durante a Segunda Guerra Mundial dirigiu as investigações sobre os métodos de separação do isótopo do urânio U-235, e de produção de água pesada. Desempenhou papel de relevo na preparação da bomba atómica. Dedicou-se ainda ao problema da origem da Terra e ao do oxigénio 18 para determinar as temperaturas pré-históricas.